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Comercio internacional, materias primas y especulación

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En este artículo voy a intentar explicar las razones por las que las materias primas han sufrido tanta volatilidad en sus precios, no sólo por el efecto de los mercados financieros y la “especulación”, sino también argumentando como el comercio internacional ha afectado dichas tendencias de precios.

En primer lugar quiero mencionar que este artículo recoge mi opinión, basada en datos objetivos, aprendidos a lo largo de años, al realizar diferentes trabajos de investigación. Sin embargo, no conozco todos los datos, ni todas las materias primas se enfrentan a las mismas circunstancias, por lo que puede haber discrepancias en función de una materia prima u otra.

Ya comenzando con el grueso del artículo, quiero empezar por comentar que los mercados financieros llevan décadas operando sobre las materias primas, con productos apalancados y productos al contado, por lo que inicialmente la especulación de los intermediarios no es una razón suficiente per sé para explicar el incremento de precio en los mercados de la mayoría de las materias primas.

Sin embargo los mercados financieros si tienen una responsabilidad en ese incremento de precios, y viene relacionado con lo que se conoce como diversificación. La gestión de carteras (aplicada desde grandes fortunas a fondos de inversión y de pensiones) ha evolucionado mucho gracias entre otras cosas al desarrollo de la capacidad de computación, por lo que es posible gestionar de manera más eficiente, considerando muchos más activos como potenciales instrumentos de inversión. En la última década (o las últimas dos), se ha ido imponiendo con fuerza la tendencia de utilizar las materias primas como producto de inversión, por un lado como defensa ante tensiones inflacionistas y por otro debido a su baja correlación con los activos financieros tradicionales como acciones y bonos, con lo que se reducía mucho la volatilidad de las carteras gestionadas. Esto surge como respuesta al incremente de dicha correlación entre activos tradicionales debido a la globalización, y desde el punto de vista de la gestión de carteras tuvo efectos muy positivos para todas aquellas personas que recibían el servicio. El lado negativo se sufrió en la economía real, donde un incremento relativamente artificial de la demanda incrementó los precios de las materias primas, para felicidad de los agricultores/productores del mundo y tristeza e incluso sufrimiento de los compradores.

Sin embargo, tendríamos un pensamiento bastante plano si nos detuviéramos ahí, pensando que todo se debe a un estilo de gestión de carteras y demonizásemos a los mercados financieros. Otra de las grandes razones para el incremento del precio de las materias primas es el incremento de la demanda más tradicional; debido fundamentalmente a dos causas:

  • Demografía y geografía: El incremento continuado de la población del mundo, sumado al incremento de desastres naturales causados por el calentamiento global que varían desde huracanes y terremotos hasta sequías e inundaciones, a generado un constante incremento de la demanda, mezclado con periodos de reducciones de oferta debido a los desastres naturales.
  • Comercio global y mejora de la calidad de vida: Los países emergentes están mejorando la calidad de vida de un gran porcentaje de la población mundial, lo cual siendo indiscutiblemente positivo tiene sus consecuencias en el comercio global. Los flujos de materias primas están oscilando en el mundo de manera muy importante hacia economías como la brasileña y fundamentalmente la china. Esto ha supuesto un fuerte incremento de la demanda global de materias primas alimenticias y energéticas, teniendo estas últimas un fuerte impacto en segunda ronda sobre las primeras que han visto su precio incrementarse por la subida de costes de producción.

En mi opinión este último factor es el más importante en cuanto a efecto global sobre el precio en las materias primas y ya que ninguno de los tres tiene una solución sencilla probablemente tengamos que adaptarnos a un mundo en el que las materias primas han incrementado de precio, fomentando así la eficiencia en el consumo de recursos naturales a nivel global.

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